Combate de encuentro en Bélgica 1940.

Gran Bretaña, EE.UU. y aliados vs Alemania y aliados

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Combate de Encuentro en Bélgica - mayo de 1940.

La 2e Division Légère Mécanique.

25 de mayo — Batallas en Francia.

Al amanecer de la mañana siguiente, la Luftwaffe invadió el cielo. Primero, los Henschels para reconocer, luego escuadrones de Stukas y bombarderos. La RAF pronto apareció; Las armas AA, los pompones, las ametralladoras empezaron a ladrar. En poco tiempo todo el sector estuvo muy vivo.

Los dragones informaron que habían establecido contacto con el enemigo y, como consecuencia, las órdenes de fuego comenzaron a llegar a nuestro Pto Cdo: principalmente fuegos de largo alcance. Un objetivo, entre los demás, retuvo mi atención: era la aldea minera de Wingles. En octubre de 1915, lanzamos muchos cientos de granadas a Wingles. En ese momento, la línea del frente británica seguía la carretera N 347, La Bassée-Lens. Wingles estaba a dos millas al este, y los alemanes tenían muchas tropas albergadas allí.

Por la tarde, tres aviones alemanes, saltando sobre el emplazamiento del batallón, lanzaron doce grandes bombas sobre la 4ta batería. Cilindros de cien kilos cebados con espoletas de retardo de 15 segundos, hicieron enormes cráteres en la tierra blanda. Un cajón fue dañado por astillas, pero no hubo ninguna víctima. Los hombres habían cavado trincheras y estaban bien protegidos.

Estos aviones que saltaban sobre el seto eran bastante desconcertantes en terrenos cortados por hileras de casas, hileras de árboles y obstáculos similares. Volaban demasiado bajos para las armas AA y viajaban tan rápido por el suelo que las ametralladoras tenían muy pocos segundos favorables para disparar.

Uno de los puestos de escucha de los dragones nos advirtió que un avión de observación alemán había anunciado claramente en la radio la información de que Herlies estaba repleto de tropas aliadas, francesas, británicas, belgas, y que, en consecuencia, era muy aconsejable un bombardeo. Diez minutos más tarde, un escuadrón de cinco Heinkels llegó, volando directamente hacia Herlies. El bombardeo fue breve pero severo, a pesar de las armas AA.

La noche del 25 al 26 fue especialmente tranquila, una señal inequívoca de que eventos importantes estaban sucediendo en algún otro sector. Pronto supimos que el día 24 el enemigo había logrado cruzar el río Lys en dos lugares, al norte y al sur de Courtrai. El día 25, reforzado por nuevas divisiones, persiguiendo sus logros, amenazó con forzar al frente aliado en dirección a Ypres, en el límite de la BEF con el ejército belga. Esto fue casi recto al norte de nosotros, en nuestra retaguardia. Como el lector verá en el Mapa No. 2, nuestra posición era crítica; El último movimiento del enemigo amenazó con cortar nuestra línea de retirada hacia el mar.

Imagen
Mapa Nro 2.................................................................................................

Fuentes: CAMPAIGN OF FLANDERS, 1940. THE FIELD ARTILLERY JOURNAL December 1941.
http://enpointe.perso.infonie.fr/dlm.html

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La 2e Division Légère Mécanique.

26 de mayo — Batallas en Francia.

Por lo tanto, no me sorprendió cuando temprano a la mañana siguiente, el Coronel de B. . ., al mando del 13º de Dragones, nos trajo una nueva orden de operaciones*. Deberíamos movernos hacia el norte, hacia Ypres. En vista de la incertidumbre con respecto a las posiciones del enemigo, el movimiento debía realizarse en formación de aproximación-marcha. Nuestros reconocimientos partieron de inmediato con la vanguardia, 8º de Coraceros, 13º y 29º de Dragones. La columna de baterías siguió con el 1º de Dragones Transportados. Itinerario: Herlies, Autopista Nº 41, Fournes, Beaucamp, Armentières, Wijtschate donde nos darían más órdenes.

Desde el principio el tráfico fue considerable. Muchas unidades británicas se movieron junto con nosotros. En un importante cruce en la Carretera Nº 41, el Coronel de Bellefond, oficial al mando del 1º de Dragones Transportados, dirigió personalmente el tráfico, para que las distintas unidades ocuparan sus lugares apropiados en la columna. Esta acción evitó muchos atascos perniciosos.

Encontramos a Armentières gravemente dañado por numerosos bombardeos. La estación de ferrocarril no era más que una masa de escombros. En la plaza principal de la ciudad, junto a la iglesia, el Destacamento de Circulación Vial había posicionado dos hombres para dirigir las columnas. La 3ra Brigada de la división, comandada por el Coronel de Bellefond, debía girar a la izquierda y tomar la carretera de Bailleul. La 4ta Brigada (nuestra) al mando del Général Lacroix, debía seguir recto por la carretera de Ypres. El hombre que ordenaba el tráfico nos dirigió por el camino equivocado. Tan pronto como descubrí el hecho, envié de regreso a un motociclista a la plaza en Armentières para limitar el error a los cinco o seis vehículos que estaban inmediatamente detrás de mi auto. Para esos vehículos, la única solución era encontrar un camino que pudiéramos seguir para regresar a la carretera de Ypres.

La congestión fue tal que tuvimos que conducir cuatro millas por la ruta equivocada antes de poder despegarnos del tráfico y girar a la derecha en "La Seau". En ese momento cruzamos la frontera y reingresamos a Bélgica. Nuestro nuevo camino pasó por Nieuwkerke.

Al acercarnos, pudimos ver un escuadrón de Heinkels lanzando bombas sobre la ciudad, a dos millas de distancia. Se produjo una gran congestión de tráfico, como era natural esperar. Perdimos veinte minutos, para mi gran consternación, ya que estaba ansioso por regresar sin demora a la carretera de Ypres y retomar mi posición a la cabeza del batallón.

* La Orden exacta fue, concisamente, como sigue:
1. El enemigo cruzó el río Lys, al norte y al sur de COURTRAI y llegó a MENIN, IZEGEM e INGELMUNSTER.
2. La 2º D.L.M. procederá, como reserva de la Agrupación al Sector: ZONNEBEKE, GELUWELD y ZILLEBEKE.
3. Todos los elementos de la División listos para moverse al recibir esta orden, en la dirección general de: ARMENTIERES, YPRES.
(Firmado) BOUGRAIN

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26 de mayo — Batallas en Francia.

En Nieuwkerke nos esperaba una visión lamentable; el bombardeo había sorprendido a muchas víctimas, cuyos cuerpos estaban ahora alineados sobre el césped frente a la iglesia. En el extremo norte de la ciudad, las bombas habían incendiado un tren de suministro británico que incluía veinte camiones que, desafortunadamente, marchaban en orden cercano. La mayoría de los conductores habían sido muertos y quemados; sus cuerpos carbonizados estaban dispersos en el camino, por lo que tuvimos que realizar una contramarcha para encontrar alguna otra vía para proseguir. Finalmente, tuvimos éxito en reincorporarnos a la carretera de Ypres en Meesen y tomamos la columna en Wijtschate, donde nos detuvimos para esperar más órdenes.

Nuestro alto duró desde las 11:00 horas de la mañana hasta las 13:00 horas de la tarde. La Luftwaffe tenía muchos aviones arriba y me sentí incómodo durante estas dos horas por temor a que el escuadrón de bombarderos seleccionara al batallón como objetivo. Nuestros vehículos estaban estacionados a intervalos irregulares, lo más cerca posible de árboles, casas, paredes, etc., cualquier cosa que pudiera proporcionar la menor protección contra la observación aérea. Las ametralladoras y carabinas se mantuvieron listas en caso de que aparecieran aeronaves en bajo vuelo. En realidad ninguno vino; Parece que la Real Fuerza Aérea, muy en evidencia en ese día, mantuvo a los escuadrones alemanes a grandes alturas. Además, una lluvia intensa que cayó alrededor del mediodía, la primera lluvia desde el 10 de mayo, afectó enormemente la visibilidad durante media hora. Podíamos escuchar un violento cañoneo al este de nosotros, una señal inequívoca de que el enemigo estaba tratando de acercarse a Ypres.

A las 13:00 horas, un Mayor de nuestro comando de brigada me trajo la orden de girar a la izquierda y, a través de Vierstraat, llegar a Hallebast, donde debía detener la cabeza de la columna antes de llegar a la Carretera N 70. En Vierstraat, el Destacamento de Circulación Vial, nos detuvo durante media hora para permitir el paso de una larga y lamentable columna de refugiados. Eran habitantes que evacuaban la ciudad de Ypres y se dirigían a Francia por Nieuwkerke y Bailleul. El hecho de que la Wehrmacht se nos acercara por todos lados no disuadió a estos belgas de moverse. Me dijeron que Ypres había sido tan cruelmente bombardeado en la mañana que toda la población huía por la carretera de Nieuwkerke.

Llegamos a la pequeña aldea de Hallebast a las 17:00 horas. Esperaba encontrar allí al menos un motociclista destacado por las partidas de reconocimiento de las baterías, con instrucciones sobre nuestros movimientos futuros. Sin embargo, el lugar estaba completamente desierto. El Mayor y los tres comandantes de batería con los grupos de reconocimiento se habían adelantado a la columna casi doce horas antes; y desde entonces no habían tenido ningún contacto directo con ellos. Por lo que sabía, podrían haberse alejado de nosotros muchas horas, sin saber el paradero de las baterías.

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26 de mayo — Batallas en Francia.

Cuatro de nuestros motociclistas más brillantes fueron enviados al mismo tiempo a los cuatro lugares que tenían más probabilidades de albergar el cuartel general de nuestra brigada, para informar sobre nuestra llegada y pedir instrucciones. La búsqueda fue de corta duración: el Pto Cdo de nuestra brigada estaba en Dikkebusch, una milla al noreste de Hallebast. Las órdenes especificaban ocupar el acantonamiento de Hallebast, organizándolo como un centro de resistencia con obuses y ametralladoras preparadas y en alerta. Mientras tanto, los grupos de reconocimiento se habían unido al batallón. Reconocieron las posiciones de las baterías al noreste del estanque de Dikkebusch, para ser ocupadas más tarde y solo si fuera necesario. En consecuencia, aceleramos nuestra ocupación de Hallebast.

El pueblo estaba compuesto por ocho o diez granjas bastante dispersas. La mayoría de ellas, sorprendentemente, todavía estaban habitadas. Esto no facilitó nuestro trabajo, ya que estas personas solo hablaban flamenco y solo algunos de ellos entendían el francés. Finalmente, se seleccionó un grupo de solo cuatro granjas y su organización defensiva se completó poco después del anochecer. La información concerniente a la línea enemiga al este de Ypres era escasa y poco confiable. Parece que durante el día las fuerzas alemanas ejercieron una presión tremenda sobre las fuerzas belgas que sostienen el frente allí, obligándoles a retroceder sobre la vía del ferrocarril entre Ypres y Roulers, organizada como una línea de resistencia. Vagones de ferrocarril habían sido dispuestos en la vía para formar una cadena continua.

Al sur de la autopista Ypres-Menin (N 9), la situación era mucho más confusa: en todas las apariencias, existía una brecha entre el ejército belga y los aliados. Las fuerzas alemanas habían podido presionar hasta la línea del ferrocarril Ypres-Wervik. Esto explicaba el cañoneo violento que habíamos escuchado en la mañana mientras nos deteníamos en la autopista N 69. En consecuencia, las unidades blindadas enemigas se encontraban a solo unos kilómetros de nuestro acantonamiento, con elementos probablemente dispersos y débiles que limitaban una especie de frente. En estas circunstancias, se entenderá fácilmente por qué, durante esta noche del domingo 26 de mayo, dispuestos en círculo en Hallebast, mantuvimos una estricta vigilancia.

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27 de mayo — Retirada hacia el norte.

A pesar de la situación precaria, la noche estaba perfectamente tranquila: ni un fogonazo de ninguna arma ni un informe para ser escuchado; el tráfico en la carretera N 70 estaba limitado a dos autos de enlace que iban a Ypres, a los que nuestros centinelas pidieron santo y seña. Antes del amanecer, un motociclista del Comando de la Brigada nos trajo las órdenes de operaciones para el día. Debíamos movernos de inmediato para ocupar una posición al norte de Vlamertinge para defender el canal Yser al norte de Ypres, en apoyo directo del 1ro de Dragones autotransportados.

Otra unidad, al parecer, estaba a cargo de organizar la resistencia al sur de Ypres; en ese momento lamenté bastante no haber tenido la oportunidad de volver a trabajar en este sector del sur que conocí en octubre de 1914, durante la primera batalla de Ypres.

Los reconocimientos salieron a las 05:30 horas, las baterías a las 06:30 horas. La Luftwaffe ya estaba trabajando, bombardeando cruces y ciudades; pero mientras que en la primera parte de la campaña las aeronaves alemanas tenía el control completo de los cielos sobre nuestras cabezas, ahora disfrutamos de la protección vigilante de la RAF y del material AA actualizado de la BEF. Una consecuencia directa de esta nueva situación fue que los bombarderos alemanes eran más erráticos; también parecían tener objetivos transitorios más o menos abandonados, como columnas en movimiento o baterías en acción antes que otros permanentes: ciudades, cruces de caminos, estaciones de ferrocarril y similares.

Nuestro itinerario siguió los pequeños caminos pavimentados, Hallebast-Ouderdam, luego Ouderdam-Vlamertinge. Detuve la cabeza de la columna antes de entrar a Vlamertinge. Esperamos allí más de una hora, hasta la finalización de los reconocimientos. El terreno en este terreno plano ofrece solo unos pocos buenos emplazamientos de batería. El artillero tiene, por lo tanto, dos soluciones a su problema: si solo se dispone de poco tiempo, ocupa la posición más accesible, incluso si presenta defectos o inconvenientes obvios. Cuando, por el contrario, se permite suficiente tiempo, nuestro colega concienzudo se compromete a examinar meticulosamente todos los emplazamientos posibles para determinar cuál es el mejor. Esto puede requerir un largo tiempo en las llanuras de Flandes, donde el terreno está surcado por setos o zanjas. En los días pre-motorizados, el fiel "cargador" fue de gran ayuda en tales circunstancias y ahorró muchos pasos. Hoy en día, la mayor parte de este ritmo debe hacerse a pie, ya que incluso el mejor de los autos de reconocimiento tiene sus limitaciones. En lo que se refiere a las actividades de arrojarse sobre setos, salto de zanja o revolcarse en los pantanos.

En el caso en consideración, los reconocimientos se completaron en poco más de una hora y cada batería fue conducida a su emplazamiento seleccionado. Las posiciones se encontraban al norte del cruce de Vlamertinge, cerca de un lugar denominado Pottenhoeek, a lo largo de un arroyo estrecho. Deflexión de la base: 1.600 mils. La 4ta batería estaba a 300 metros de la encrucijada propiamente dicha. La 5ta estaba a 200 yardas al norte de la 4ta, cerca de la carretera Elverdinge. La 6ta fue, una vez más, en los terrenos boscosos del "Château" local.

Imagen
Sector de Ypres y alrededores....................................................................................................

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27 de mayo — Retirada hacia el norte.

Establecí el Pto Cdo en una granja grande al este de la carretera Elverdinge, a 400 yardas frente a las baterías. El granjero, su familia y treinta refugiados todavía ocupan las instalaciones cuando llegamos. Se mudaron antes del mediodía, dejando a la batería Comando a cargo de numerosos bovinos, pollos y palomas. Encontrar un buen observatorio fue difícil en esta región plana e implicó un largo reconocimiento al este de Brielen.

Al mediodía, los alemanes comenzaron un furioso bombardeo de la encrucijada de Vlamertinge; las granadas eran de 105 mm HE (Alto Explosivo). Parecían venir desde muy lejos, dirección sureste. El fuego fue errático y cubrió una gran zona. La 4ta batería recibió pocos proyectiles, sin daños. Desafortunadamente, los refugiados que todavía se encontraban en la Autopista N 9 no tuvieron buenos resultados; Nuestro doctor estaba muy ocupado cuidando de las muchas víctimas.

La situación táctica en el sector era tan confusa como la noche anterior. El 1ro de Dragones transportados mantenía, al norte de Ypres, la orilla oeste del canal "Yser a Ypres", con algunas unidades de la 60º División de Infantería. La BEF (Fuerza Expedicionaria Británica), al parecer, aún defendía la ciudad misma. Los belgas tenían su línea a lo largo de la vía del ferrocarril Ypres-Roulers. Pero la unión entre los aliados y los belgas estaba lejos de estar asegurada y se informó que las patrullas enemigas intentaban filtrarse.

Una de estas patrullas, ocho soldados liderados por un segundo teniente, fue capturada por nuestros dragones mientras intentaba fríamente cruzar uno de los puentes sobre el canal. Los caballos más gordos fueron entregados a los refugiados belgas necesitados para ser sacrificados y obtener la carne. De donde llegó esta patrulla de caballería alemana y como se deslizó a través de varias líneas defensivas fue un misterio. Sea como fuere, era señal de que las unidades alemanas se estaban acercando y nuestros sirvientes estaban ansiosos por tener la oportunidad de disparar. Los datos se prepararon para los puntos con mayor probabilidad de convertirse en objetivos eventuales.

Mientras tanto, las columnas de artillería británicas, todas motorizadas, pasaban por el camino frente a nuestras baterías, yendo hacia el norte a buena velocidad, una señal inequívoca de que grandes unidades estaban siendo desplazadas.

A las 15:00 horas recibimos una orden de movimiento. Debíamos proceder a Woesten, en la carretera N 65, a tres millas al noroeste de la posición que estábamos ocupando, para apoyar directamente a una unidad de infantería británica. Los reconocimientos partieron de inmediato. El batallón siguió a las 18:00 horas, solo después de completar el trabajo de topografía. Las nuevas posiciones se establecieron en los corrales y huertos ubicados en los bordes orientales de la aldea de Woesten. Deflexión de la base: 1600 mils.

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27 de mayo — Retirada hacia el norte.

La infantería que apoyábamos era un batallón de Middlesex Rt. Había un Cuartel General de brigada de infantería británica en Woesten donde me reporté de inmediato para los pedidos de apoyo. Me informaron que debíamos defender el canal "Yser to Ypres", al norte y al sur de Steenstraat; Me dijeron:

a) Que, por el momento, no se había establecido contacto con el enemigo, que parecía estar todavía a cierta distancia.
b) Durante esa misma tarde, las unidades alemanas habían logrado perforar el frente en varios lugares: Maldegem, al este de Brujas, Wisel, al sureste de Brujas, y entre Thielt y Roulers.
c) Las tropas belgas que mantenían la línea en estos puntos habían sido aniquiladas, por lo que no había esperanza de cerrar las brechas creadas;
d) Al estar a solo 16 millas de distancia, deberíamos esperar ver al enemigo llegar al Canal Yser en poco tiempo.

Esta información me impulsó a ir de inmediato a Zuidschote, donde el batallón Middlesex que estábamos apoyando había establecido su Pto Cdo, e informar al Comandante, un teniente coronel. Mi búsqueda duró un poco más de lo que esperaba, ya que mientras intentaba encontrarlo, estaba haciendo la ronda de los diversos puestos que ocupaba su batallón; Cubrí el mismo terreno, pero diez minutos detrás de él. Esto me dio la oportunidad de examinar nuestra unidad apoyada.

Tenía toda la apariencia de un equipo excelente, bien equipado; los hombres tenían la apostura militar de soldados completamente entrenados. Me impresionó mucho lo que vi y oí. Terminé mi ronda con un sentimiento de satisfacción por haber tenido la oportunidad de cooperar con este batallón.

Solo cuando el teniente coronel regresó a su Pto Cdo, logré unirme a él. Este PC era la habitación de atrás de una granja, poco iluminada por unas pocas velas, ya que la electricidad se había cortado en todas partes durante la tarde. Con el Comandante estaba el oficial ejecutivo del batallón; Tenía conmigo a nuestro oficial de enlace, un teniente cuya misión sería recibir las instrucciones y solicitudes de los soldados de infantería y transmitirlas a nosotros. La reunión duró un buen rato; cuando salí, tenía todos los elementos para un calendario bien planificado de fuegos y un sistema integral de señales y cohetes para emergencias.

Regresé enseguida a nuestro Pto Cdo del batallón, una pequeña casa al este de Woesten, y di las órdenes que requería la situación: conexiones telefónicas con los puestos de guardias de infantería por cohetes, etc. Era aproximadamente la medianoche y totalmente oscuro cuando regresé. Una multitud incesante de refugiados pasaba por el Pto Cdo en la estrecha carretera de Zuidschote. Todas estas personas iban a pie, algunas llevaban niños y algunas pertenencias en carretillas o carritos que empujaban. Con ganas de obtener información, le pregunté a una familia: habían abandonado su hogar cerca de Tourout poco después del mediodía, cuando la artillería pesada de los alemanes había comenzado a bombardear la ciudad y su objetivo era Poperinge, 6 millas más adelante. No tuve el corazón de decirles que Poperinge había sido bombardeado fuertemente durante los últimos tres días y que estaba muy dañado.

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28 de mayo — Retirada hacia el norte.

La noche transcurrió en silencio: el amanecer del 28 de mayo llegó sin ningún signo de que el enemigo se acercaba. A las cinco de la madrugada, me informaron oficialmente por teléfono desde el cuartel general de artillería de la división que el rey de los belgas había firmado a medianoche un armisticio con el Alto Comando alemán. Fue una rendición incondicional. El cese al fuego había tenido lugar a las 4 de la mañana, solo una hora antes. Los oficiales del batallón fueron notificados de inmediato, con instrucciones para difundir las noticias entre los rangos de una manera breve y práctica para evitar provocar cualquier reacción inoportuna.

Fue un duro golpe, sin duda, rompiendo cualquier vaga esperanza que uno podría haber tenido de evitar ser empujado hacia el mar. Despertó, al principio, un sentimiento de amargura que pronto se calmó y, en pocas horas, el batallón había recuperado su estado de moral habitual, mezcla de complacencia tranquila y fatalismo. Como consecuencia del Armisticio, los puentes en el canal Yser fueron volados. Esto detuvo a la vez el flujo de refugiados.

Temprano en la mañana, el 1ro de Dragones transportados tomó posición a lo largo del canal para relevar a las unidades británicas. Por lo tanto, reanudamos nuestra misión como apoyo directo de su 2º Batallón. El clima era decididamente malo y las fuertes lluvias impidieron la actividad de la Luftwaffe en gran escala sobre nuestras cabezas. No hay rastro del enemigo en tierra, ninguno en el aire; Era lo más inusual.

A las 16:00 horas, un mensajero del Cuartel General de artillería nos trajo la orden de proceder de inmediato 10 millas más al norte de Vinkem, a través de la autopista N 65, Oostvleteren, Weegscheede y Izenberge. Los reconocimientos avanzaron a las 16:15 horas. Las baterías dejaron Woesten a las 17:00 horas acompañadas por salvas de 105 milímetros con proyectiles alto explosivo que la artillería alemana estaba lanzando en el pueblo. Con nuestra suerte habitual, pasamos ilesos excepto por unas pocas astillas que dañaron la ambulancia y pincharon un neumático en un camión.

El tráfico en la carretera N 65 no era tan denso como esperaba. Estaba compuesto principalmente de unidades francesas que se desplazaban hacia el norte. También hubo un número notable de tropas belgas desarmadas y a pie; en los campos y en las zanjas a ambos lados de la carretera, se podían ver vehículos inutilizados de la BEF; la mayoría de ellos habían sido volcados o incendiados. Llegamos a Vinkem a las 20:00 horas. Las posiciones, al este de la aldea, fueron organizadas de inmediato y el batallón estaba listo para la acción poco antes del anochecer. Deflexión de la base 1600 mils.

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28 de mayo — Retirada hacia el norte.

Colocamos las piezas a lo largo de los setos en este terreno plano. El Pto Cdo se estableció en una pequeña granja. Una base de la BEF había sido previamente ubicada en el local y había sido destruida. La División tenía la misión de defender el Canal Loo desde Loo, en el sur, hasta Furnes, inclusive, en el norte.

Este Canal Loo corría en una dirección NW-SE, a una distancia promedio de seis millas al oeste del Yser. Ya he mencionado que los puentes que atraviesan el Yser habían sido volados por la mañana, con la excepción, sin embargo, del puente en Dixmude. Algunos elementos de la 68º División de Infantería francesa todavía estaban al este del Yser; De ahí que el puente en Dixmude debía destruirse solo después de su cruce. El terreno bajo entre el Canal Loo y el Yser se inundó, las esclusas que controlaban el nivel de agua de la región habían sido abiertas, como en 1914.

Nuestro 1er Batallón, en apoyo directo del 1º Batallón de Dragones transportados, tuvo su posición al este de St. Rijkers; Su sector se extendió desde Loo hasta Alveringen, ambos inclusive. Mi batallón (el 2do), emplazado como ya se dijo al este de Vinkem, tenía su sector desde Alveringen hasta Kortewilde, ambos inclusive. Estaba en apoyo del 2º Batallón del 1º de Dragones Transportados. El 3er Batallón, con sus obuses de 105 milímetros, tenía una misión de apoyo directo en lugar del apoyo general que usualmente era su destino. Apoyaba al 3º Batallón de Dragones transportados defendiendo Furnes. Su área de ubicación era al norte de Bulskamp.

Tres pelotones de nuestra batería Antitanque (cañones de 47 milímetros) se instalaron y ocuparon las siguientes posiciones: un pelotón en el borde sur de Hoogstade, una pieza orientada al sur, cubriendo la carretera N 65, la otra orientada al este, un pelotón defendiendo el puente de Alveringen, un pelotón en Kortewilde. El 4to pelotón se mantuvo en reserva para emergencias en Hoogstade, donde el tenía su Pto Cdo el Comandante de la 47ª Batería. El Comandante del 1º de Dragons transportados estableció su Pto Cdo en Niuweherberg en la Carretera N 65.

El Pto Cdo de la Artillería Divisional estaba en Zwarthend, 1 milla y media al norte de Nieuweherberg en la carretera N 65. Era uno de los puntos más altos del sector, lo que significaba que su altitud era simplemente de 10 o 12 pies sobre el suelo bajo. Sin embargo, permitió una observación sobre el terreno pantanoso al este del Canal Loo. La División, incluidos hombres y material, se desplegó en las nuevas posiciones temprano en la noche, con la excepción de las conexiones telefónicas que debían completarse a la luz del día a la mañana siguiente. La noche del 28 al 29 fue tranquila; una ligera lluvia caía, transformando el suelo ya empapado en un atolladero, lo que puede explicar por qué el enemigo aparentemente se abstuvo de seguir adelante.

Imagen
Sector de posiciones en el Canal Loo...........................................................................

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29 de mayo — Retirada hacia el norte.

La búsqueda de un observatorio comenzó al amanecer del día siguiente. Fue una empresa difícil; Hacia el este, teníamos el sol contra nosotros. el terreno era uniformemente plano, nuestra zona de fuego era pantanosa con muchos canales sobre los cuales, en esa mañana, colgaba una niebla blanca. De todos modos, se seleccionó un lugar cerca de la carretera N 65, desde donde se podían ver los principales puntos de nuestro sector. Granadas de 105 mm alto explosivo siguieron cayendo cerca de Zwarthend, una salva cada 10 minutos o más, probablemente una forma de hostigamiento. Las únicas víctimas fueron unas pocas vacas pastando en un campo cercano.

Se elaboró un plan de fuegos eventuales y se envió a las baterías y observadores. Nos quedábamos sin mapas a gran escala; El único que teníamos del sector actual era un mapa británico de 1/50.000; desafortunadamente, su límite norte estaba ligeramente al sur del extremo norte de nuestra zona; por lo tanto, hubo que trazar algunos objetivos en el margen del mapa, usando las coordenadas si era un punto listado en la tabla oficial de coordenadas, o los datos determinados por nuestro oficial de topografía para los demás.

Las masas de refugiados todavía estaban en el lado este del Canal Loo; se apiñaron en los estrechos caminos hasta tal punto que impidieron que progresara cualquier movimiento de nuestras tropas. Una batería hipo-móvil de 75 perteneciente a la 68º División de Infantería se detuvo durante mucho tiempo en la carretera que conduce al puente de Alveringhen. En su desesperación, su jefe solicitó ayuda a nuestra División y nos dieron instrucciones de enviar una descarga de metralla sobre esta carretera, ajustando la altura de la explosión a 300 yardas, para evitar accidentes. El efecto fue asombroso; la carretera se despejó en un instante y la batería pudo continuar hasta el puente sin más demora.

Después de las 18:00 horas, el enjambre de refugiados que a primera hora de la tarde había atestado todos los caminos y vías al este del canal se habían desvanecido por completo. La región parecía desierta, pero los alemanes se acercaban. De vez en cuando vislumbramos coches blindados de color gris y tanques rápidos en algunos de los cruces de caminos. El resultado fue que el sector despertó instantáneamente; Los dragones a lo largo del canal comenzaron a disparar sus rifles y ametralladoras. Finalmente, nosotros mismos fuimos llamados a la acción para colocar fuegos de concentración en varias aldeas: Steenkerke, Eggewaartskapelle, Kruisse, etc. Esto se hizo bajo el estricto control de nuestro observador.

Tuvimos la impresión de estar perfectamente capacitados, en este sector, para enfrentar cualquier ataque frontal. Pero era consciente del hecho de que desde ahora en adelante, nuestros movimientos no dependerían de lo que sucediera frente a nosotros, sino de los eventos que ocurrieran en la región aledaña. Sabía que desde hace varios días, la BEF estaba siendo re-embarcada desde Dunkerque y las playas vecinas. Se tenía que mantener una cabeza de puente segura a cualquier costo para cubrir estas operaciones difíciles. Obviamente, tendrían que mantenerse líneas de resistencia sucesivas, cada vez más cerca de Dunkerque, ya que el área a ser asegurada disminuiría de acuerdo al número de sus defensores.

Fuentes: CAMPAIGN OF FLANDERS, 1940. THE FIELD ARTILLERY JOURNAL January 1942.
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29 de mayo — Retirada hacia el norte.

La línea exterior, detrás de la cual nos detuvimos el 29 de mayo, estaba delimitada al este por el Canal Loo; en el sur por el río Yser; en el oeste por el río Aa. La siguiente y más corta línea de resistencia, estaría marcada en el este por el Canal "Bergues a Furnes"; en el sur por el Canal "Basse (Bajo) Colme", el Canal "Colme" y el Canal "Haute (Alto) Colme"; y al oeste por el río Aa.

De la información que me dieron por la mañana los artilleros de la 68º División de infantería, deduje que su unidad, situada en el extremo derecho de las fuerzas francesas (al oeste de Dunkerque), ya estaba dentro de esta posición más corta de resistencia. Me llevó a esperar una orden de repliegue en las próximas horas. De hecho, nos habían ordenado, temprano en la tarde, enviar nuestros trenes de combate a "les Moëres", bien dentro de la segunda posición. Habían estado viviendo en Hondschoote, 1 milla al sur del Canal de Colme, desde el 27.

De todos modos, el día estaba llegando a su fin. Una batería alemana seguía rociando proyectiles en la autopista N 65. Alrededor de las 7:30 una segunda batería abrió fuego y envió una salva de 105 que cayó mucho más cerca de nuestra posición. Pero lo que consideré que valía la pena registrar es que, si bien la primera batería se encontraba al sureste de nosotros, en algún lugar más allá del Canal de Loo, la segunda parecía, según el sonido de los proyectiles que llegaban, estar casi al sur de nosotros. Tendía a demostrar que el enemigo había cruzado el Yser.

A las 20:00 horas, mientras estábamos disparando una concentración en Steenkerke, informada especialmente efectiva por nuestro observador recibí del comando de artillería por teléfono, la orden de "dejar de disparar". Unos minutos más tarde, un motociclista nos trajo la confirmación por escrito, solicitándonos, además, hacer estallar las armas, destruir completamente el material y las municiones restantes, quemar los archivos, luego, con las armas individuales y el equipo ligero, proceder a pie para Playa La Panne para embarcar.

Esta orden transmitida de inmediato a las baterías fue recibida con una emoción justificada. Persuadir a los sirvientes de las armas para que lo llevaran a cabo resultó ser una dura prueba para los oficiales. La demolición requirió una hora y media; a las 21:30 horas, en plena oscuridad, el batallón comenzó en el camino, a pie, en doble fila, uno a cada lado del camino. Cada individuo llevaba sus bayonetas, carabinas y pistolas; En su espalda, una mochila contenía el pequeño equipo que quería salvar. Fue el final.

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29 de mayo — Retirada hacia el norte.

Pero, según recuerdo nuestro estado mental cuando dejamos el puesto, no sentimos que este resultado angustiante de los combates en Flandes fuera de ninguna manera final. Habíamos perdido la primera rueda; Podríamos y ganaríamos la segunda. La nuestra ciertamente no era la psicología de las tropas vencidas. Habíamos peleado 19 días y noches, disparado 15.000 proyectiles, cubierto 800 millas, según los odómetros de los tractores de armas. Nos dejó la reconfortante impresión de haber dado golpes punzantes. Los mensajes de radio interceptados del enemigo parecían demostrarlo; Además, los dragones que apoyamos no habían manifestado más que satisfacción por nuestro trabajo. Nuestra fe en el futuro no se vio afectada.

Sea como fuere, el batallón, hasta ahora tan orgulloso de su equipo moderno y tractores rápidos, tuvo que continuar a pie al ritmo lento de la infantería de antaño. El itinerario prescrito pasó por Vinkem, Zwaantje, Bulskamp y Adinkerke. El progreso fue fácil hasta Bulskamp, ya que estábamos prácticamente solos en el camino. La mayoría de las tropas ya se habían retirado dentro de la segunda línea de resistencia marcada por el canal "Bergues a Furnes".

Después de Bulskamp, donde el canal está atravesado por un puente estrecho, tuvimos que caminar sobre una especie de dique estrecho que serpenteaba a través de un bañado cruzado por zanjas de drenaje. Miles de hombres, franceses y británicos, estaban en este dique, moviéndose en silencio hacia el mar. La oscuridad de la noche se vio aliviada por el resplandor rojo de innumerables autos en llamas reflejados en el agua de los canales y zanjas.

A nuestra derecha, hacia Furnes, una batería de 75, de servicio, disparaba salvas rápidas. Algunas granadas alemanas estallaban a intervalos irregulares, probablemente en la carretera Nº 65.

En Adinkerque, nuestro ritmo, ya lento, se redujo aún más por el creciente número de tropas que convergían desde muchas direcciones. Incluso nos detuvieron 20 minutos por un batallón de artillería de campaña francesa en su camino a una posición al norte de Furnes.

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30 de mayo — Retirada hacia el norte.

Sin embargo, a las 02:00 horas, el 30 de mayo, después de 12 millas, llegamos al cruce principal justo al sur de La Panne. Me detuve allí para reagrupar el batallón, ahora dividido en muchas secciones por las dificultades y obstáculos encontrados durante la última milla de nuestro progreso. Encontramos nuestro camino casi bloqueado por el material dejado por las unidades de la BEF ya embarcadas. Automóviles, tractores, camiones, tanques, cañones, etc., estaban estacionados a lo largo del camino, a veces en cinco o seis filas paralelas. En cada fila, los vehículos estaban firmemente apretados uno tras otro. Tuvimos que filtrarnos a través de este laberinto de material. A las 02:30 horas, el batallón se volvió a reunir. Entonces supimos, directamente del General Bougrain, Comandante de nuestra división, que no podíamos embarcarnos en La Panne. No había barcos disponibles. Los bombarderos alemanes habían hundido, durante la tarde anterior, los que podríamos haber usado.

Nos pidieron esperar allí más ordenes. Las recibimos poco después y, en consecuencia, reanudamos nuestra marcha, esta vez paralela a la playa, hacia Zuydcoote y Bray Dunes. Seguimos el camino estrecho a lo largo de la vía férrea Furnes-Dunkerque. Se formó una larga corriente de hombres encabezados por generales y oficiales de sus estados mayores, que recorrían la suave arena, todos iguales en estos eventos difíciles. La frontera francesa se volvió a cruzar a las 04:30 horas. A las 11:00 horas de la mañana llegamos a Bray Dunes donde nos detuvimos tres horas. La orilla del mar en esta región, desde La Panne hasta Mardyck al oeste de Dunkerque, está bordeada por altas dunas de arena, que se extienden por un ancho de una a dos millas. En Bray Dunes acampamos en medio de las crestas de arena, a media milla del mar.

Para determinar si podíamos embarcarnos desde este lugar, fui a la playa. La vista allí no era alentadora: dos barcos eran visibles, a un cuarto de milla de distancia, pero ambos hundidos en aguas poco profundas; no eran sino restos abandonados. Al regresar a nuestro campamento, todavía reflexionando sobre lo que había visto, descubrí que, después de todo, no debíamos embarcarnos desde Bray Dunes. Se habían recibido órdenes para prepararse para un eventual embarque en Malo Terminus, 4 millas más lejos hacia Dunkerque. El personal se dividiría en secciones iguales de 50 hombres.

Las secciones formadas, nos dirigimos a Malo Terminus. Sin embargo, como el lugar fue bombardeado y ametrallado diligentemente por el enemigo, se nos indicó que aguardemos el anochecer en las dunas, una milla antes de llegar a Malo.

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30 de mayo — Retirada hacia el norte.

Seleccionamos un lugar en la arena donde algunos pinos y arbustos espinosos ofrecían algo de cobertura. Pasamos el tiempo atacando las raciones que habíamos traído: carne en conserva y bizcochos duros. La cuestión de los alimentos para el personal era una de nuestras principales preocupaciones, ya que los problemas regulares habían estado fuera de discusión desde el 22.

También tuvimos la oportunidad de observar el fuego de una batería alemana de lo que parecía ser un cañón de 105 milímetros. Estábamos ubicados entre dos pequeñas fortalezas construidas en la arena, a 800 yardas de distancia, una cerca de la playa, la otra tierra adentro, directamente al sur y cerca de la vía del ferrocarril. Los alemanes los bombardeaban alternativamente. Por el sonido de los proyectiles en el aire, los emplazamientos de las armas deben haber estado en algún lugar más allá de Bergues, a unos 12.000 yardas de distancia.

A las 19:00 horas reanudamos nuestra marcha y entramos en Malo Terminus, un pequeño balneario compuesto principalmente por una senda de cemento de tres cuartos de milla de longitud, construida a lo largo del mar, y una amplia avenida que lo conecta con el depósito del ferrocarril, 800 yardas tierra adentro, ambos bordeados por bungalows dispersos. El lugar estaba muy congestionado con tropas; sobrevivientes de las 2º, 3º y 4º DLM, equipos de infantería de las divisiones del norte de África y unidades británicas.

El cruce de la estación acababa de ser bombardeado cuando pasamos. Médicos y camilleros se ocupaban de las víctimas; los casos graves tuvieron que ser transportados a bordo del barco hospital en Dunkerque. Caminando en una sola fila, reparamos el emplazamiento asignado a nuestro batallón en las dunas. Cientos de miles de hombres estaban allí, esperando que los barcos se los llevaran. Para evitar el desorden, a cada unidad se le asignó un cierto espacio de tierra en la arena a doscientos o trescientos metros de la orilla y supuestamente frente a lo que sería la respectiva estación de embarque en la playa.

La formación en secciones de 50 hombres se mantuvo cuidadosamente ya que nos hicieron creer que podríamos ser llamados a embarcarnos en cualquier momento. Sin embargo, a las 21:00 horas nos llegaron instrucciones que nos indicaban que no podíamos embarcarnos antes del amanecer del día siguiente como muy pronto. En consecuencia, se tomaron disposiciones para pasar la noche donde estábamos. Alrededor de las 21:30 horas, una batería alemana comenzó un fuego de perturbación sobre la duna con proyectiles alto explosivo de 105 milímetros. Una salva cada cinco minutos durante cuatro horas. Con la densidad de tropas estacionadas allí, el bombardeo, aunque errático, fue muy efectivo para causar daños. En la 2º DLM, un solo proyectil mató a 9 hombres del 29º de Dragones ubicados a nuestra derecha. A la izquierda, nuestros amigos del 329º R.F.A. (Cuerpo de Caballería) también la pasó mal. En cuanto a nosotros, nuestra suerte habitual se mantuvo bien y los hombres ni siquiera se despertaron.

El embarque de las unidades de la B.E.F. prosiguió sin obstáculos durante toda la noche; Uno podía escuchar las órdenes que llegaban a través de megáfonos, dirigiendo a los hombres a la pequeña nave que los llevaría a los barcos anclados, invisibles en la oscuridad. Hacia el sur y el sureste, el rumor de los cañones y los destellos de las armas indicaron que la línea de defensa estaba fuertemente empeñada.

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31 de mayo — Dunkerque.

La luz gris del amanecer y un viento frío me despertaron y fui a caminar por la playa para obtener información de primera mano sobre los acontecimientos. Esto es lo que vi: en el mar, bloqueando el horizonte a 1.500 o 2.000 yardas de la orilla, una línea de destructores, británicos y franceses, algunos de ellos en movimiento, otros fondeados. A medio camino entre ellos y la playa estaban los barcos cargando tropas; probablemente una docena de ellos en todo momento, buques de todas las descripciones, la mayoría de ellos, sin duda, pequeños cargueros. Aún más cerca de la orilla se podían ver ocho o diez barcos de vapor destrozados. Algunos de ellos estaban hundidos, sus cubiertas estaban inundadas, solo las chimeneas y mástiles aparecían en ángulos locos sobre el agua. Otros, todavía flotando, mostrando signos erróneos de haber sido incendiados, las placas de sus cascos se volvieron de color gris azulado por el calor, y el vapor se elevaba desde las ardientes cubiertas calientes.

No más de 200 pies de la orilla del agua (la marea estaba baja) había una enorme barcaza británica, puesta a tierra, probablemente después de haber sido liberada del barco que la había remolcado a través del canal (este barco pudo haber sido uno de los los restos que naufragaron cerca). Sorprendentemente, esta barcaza parecía nueva, el casco debajo de la línea de flotación mostraba un rojo brillante. Las tropas fueron transportadas entre la costa y los barcos por una serie de pequeñas embarcaciones, lanchas la mayoría de ellas, pero también por lanchas de desembarco con popas planas construidos para hundirse y hacer rampas de desembarco.

Como ya he dicho, la marea estaba baja. En estas costas arenosas, el suelo se inclina de manera tan imperceptible que una lancha de dos pies de calado tenía que estar a 100 yardas con la marea baja para mantenerse flotando cuando estaba vacía, y probablemente a 150 cuando estaba cargada. Para embarcarse, los hombres tuvieron que caminar mucho en el agua y esperar a que los botes los recogieran. Con el frío de la madrugada y el oleaje bastante pesado ese día, quedarse quieto con agua hasta las axilas y sostener el rifle, el casco y el equipo, fue una experiencia difícil. Unos pocos hombres estaban tan aturdidos por el frío cuando llegó un bote, que sus dedos no pudieron agarrar las armas de fuego; tratando de levantarse con el peso de su ropa empapada, algunos se resbalarían y caerían. El rescate en tales casos era a menudo imposible.

Las operaciones de embarque procedían de manera muy ordenada, pero lentamente. Hasta ahora, parecía que no se habían embarcado unidades francesas. Mi conclusión fue que pasarían muchas horas antes de que pudiéramos embarcar. Se podían ver tropas en formaciones regulares en las playas y en la vasta extensión de arena dura descubierta por la marea baja. Algunos estaban parados frente a su respectiva estación de embarque, sus primeras secciones ya en el agua; algunos estaban en marcha. Pequeños coches de comando británicos corrían de aquí para allá. Lejos a mi izquierda, es decir, hacia el oeste, enormes columnas de humo negro que crecían en lo alto del cielo marcaban la posición de Dunkerque.

Fuentes: CAMPAIGN OF FLANDERS, 1940. THE FIELD ARTILLERY JOURNAL February 1942.
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