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LUCKNOW. EL ASEDIO."Aquí yace Henry Lawrence que trató de cumplir con su deber"

En Lucknow, las fuerzas defensoras estuvieron formadas tanto por Europeos como por nativos leales, sumando casi 1.000 de los primeros, y unos 800 de los segundos, con aproximadamente 1.300 civiles de ambas razas a su cargo. Al igual que en Cawpore, el fuego de los franco-tiradores y la artillería enemiga fué constante, siendo el propio Lawrence uno de los primeros heridos. Lawrence murió tras nombrar a su sucesor, el coronel Jhon Inglis del 32º, y dictar su propio epitafio: "Aquí yace Henry Lawrence que trató de cumplir con su deber. Ojalá Dios tenga piedad de el". Sin embargo, debido a la dureza del asedio, solo puedo disfrutar de una fosa común apresuradamente exacavada. Solo después de la rebelión fué su cuerpo trasladado a un cementerio cercano, y una placa de bronce colocada en al Residencia británica en su honor.



A pesar de la temporada de lluvias de Julio-Agosto, el asedió continuó con enorme durez, teniendo los asediados que rechazar diversos ataques directos, y disponer una contra-mina contra el intento de los cipayos de hacer volar sus parapetos. En Septiembre, las lluvias dejaron una epidemia de cólera, que debilitó tanto como el enemigo la defensa. Sin embargo, al mismo tiempo la moral aumentó cuando el general Havelock consiguió hacerles llegar la noticia más esperada: El General James Ountram había llegado con nuevas tropas, que junto a las suyas avanzaban por fin para romper el asedio. Anteriormente Havelock le había pedido a Inglis que rompiese el asedio y tratase de reunirse con él, pero este le informó de que sus fuerzas eran demasiado escasas para lograrlo. Por tanto, la columna Havelock/Outram se puso en marcha.Disponían de 3.200 hombres: 6 batallones europeos y 1 Sikh, con tres baterías de artillería y una minúscula fuerza de 168 voluntarios de caballería. Estaban dividios en 2 brigadas, una bajo el mando del irascible Neill y la otra bajo el del Coronel Hamilton, del 78º de Highlanders.

HAVELOCK ROMPE EL ASEDIO.

El mando de Ountram era solo nominal, ya que tanto él como la compañía tuvieron el suficiente juicio como para dejar el mando efectivo en Havelock, mientras que Ountram ejercía como Comisario Superior para la provincia. El 19 de septiembre la fuerza conjunta logró cruzar el Ganges, y llegar a las afueras de Lucknow, donde derrotó a los cipayos, liberando la posición de la Residencia el 27 de Septiembre.



De hecho, la velocidad de la columna Havelock/Outram fué tan impresionante que ni los asediados ni los cipayos dieron crédito a la realidad cuando oyeron en la distancia el inconfundible sonido de las gaitas de los highlanders. Y fueron precisamente los hombres y oficiales del 78º de Highlanders los que tuvieron el honor de encabezar la entrada en la residencia: "¡Dios os bendiga!" fué el grito con el que los asediados les recibieron. En palabras de una testigo: "Aquellas hombres enormes, rudos y barbados tomaban en sus brazos a nuestros niños, les besaban con lagrimas en los ojos y daban gracias a Dios por haberles permitido llegar a tiempo para salvarlos del terrible destino de los niños de Cawpore. Les entregamos nuestras pobres reservas de agua y alimentos, por que su estado era de absoluta extenuación". Aquella gloria no había sido gratuita, por que una tercera parte de la fuerza de auxilio había sido muerta o herida, y los cipayos, conscientes de su debilidad, volvieron a establecer un duro asedio. Se dió comienzo de nuevo a la dura rutina de los franco-tiradores, de los asaltos y contra-ataques, de las epidemias y las minas, aunque las nuevas fuerzas disponibles, y los suministros que habían traido consigo hicieron desaparecer el espectro de la rendición por hambre o carencia de municiones.

EL RESCATE DE LOS SITIADOS DE LUCKNOW.

El 9 de Noviembre, el nuevo Comandante en Jefe para la India, Colin Campbell, avanzaba hacía Luknow con una fuerza de 5.000 hombres. El 11 de Julio Lord Palmerston le había ofrecido el mando supremo para sofocar el Motín, pregúntandole cuanto tiempo necesitaria para estar listo: "24 horas". Así pués, partió de Inglaterra la tarde siguiente, llegando a Calcuta el 13 de Agosto. Tras pasar 2 meses en la ciudad para reorganizar sus fuerzas, había partido hacia el frente el 27 de Octubre.




Para informarles sobre la situación de los resistentes y de las fuerzas amotinadas, un civil, Henry Kavanagh, se ofreció voluntario. Disfrazado de indio, fué capaz de atravesar las lineas enemigas, y en premio a su valor fué uno de los poquísimos civiles condecorado con la Cruz Victoria.

El 17 de Noviembre, los 4.100 hombres de Campbell se abrieron paso por la fuerza hasta las defensas británicas. Nuevamente fueron los escoceses los encargados de encabezar el ataque, esta vez los del 93º de Hihglanders, apoyados por el 4º del Punjab. El ataque logró tomar el Secundra Bagh, el principal edificio en que se apoyaba el asedio de los amotinados. Fué una lucha brutal, en la que los hombres de Campbell causaron entre 2.000 y 3.000 bajas a los amotinados. No obstante, la fuerza total de estos se mantenía entre 30.000 y 50.000 efectivos.

Consciente de que conquistar la ciudad sería demasiado costoso, se decidió evacuar a los europeos y nativos leales el 22 de Noviembre. Dejó a Outram cerca de Lucknow, con varios miles de hombres, y avanzó hacía Cawpore para enfrentarse a una concentración de 20.000 amotinados.

LA DERROTA DEL CONTINGENTE DE GWALIOR.

Tras llegar a Lukcnow, Campbell había dejado solo una pequeña guarnición de 1.100 hombres bajo el mando del Brigadier Charles Windham. El jefe militar de Nana Sahib, Tantya Tope ( O Topi), había reclutado mientras tanto una poderosa fuerza de más de 20.000 hombres, bien organizados en torno al contingente de Gwalior, tropas amotinadas desde Junio en Jhansi. Windham y sus escasas fuerzas salieron de la posición atrincherada, cargando contra la fuerza rebelde. A pesar de derrotar a la vanguardia enemiga, Windham comprendió su inferioridad, y regresó con su fuerza intacta al atrincheramiento, donde se mantuvo a la espera de Sir Colim Campbell. Cuando este alcanzó el lugar, se encontró con Widham totalmente rodeado, y a los amotinados ocupando de nuevo la ciudad.




Para desgracia de los rebeldes, Campbell y Widham actuaron en estrecha coordinación. Widham abrió fuego con su artillería sobre el flanco izquierdo de los amotinados, por lo que estos desprotegieron su ala derecha, que fué por donde atacó Sir Colin, poniendo en peligro la ruta de huida de los cipayos. Apoyado por varios cañones pesados navales, las fuerzas británicas aplastaron la resistencia del contingente de Gwalior, tras lo cual fué sencillo derrotar al resto de las fuerzas enemigas mientras huían por el norte de la ciudad. Al día siguiente, las avanzadas británicas tomaron Bithur, donde capturaron el tesoro de Nana Sahib.

LA CAIDA DE LUCKNOW Y LA PACIFICACIÓN DE OUDH.

Tras la victoria,Campbell dirigió la pacificacion de Oudh. Solo en marzo de 1858 fué posible tomar la ciudad de Lucknow, aunque para entonces las fuerzas rebeldes ya se habían debilitado por las deserciones.

Las fuerzas de Cambell eran ahora aplastantes, por que no solo habían sido reforzadas desde Inglaterra, sino que el Rey de Nepal había enviado a su propio ejército de 9.000 Gurkhas para ponerlo al servicio de la Reina Victoria hasta que concluyese la campaña. Esta impresionante fuerza se unió a los 4.000 hombres de Outram, atrincherados en el suburbio de Alumbagh desde Noviembre, estableciendo una línea de asedio continua en torno a Lucknow desde el 2 de Marzo de 1858. Tras una dura resistencia, Lucknow fué declarada oficialmente liberada 19 días después. Por su excelente dirección de las operaciones, ambas cámaras del Parlamento votaron en su favor una pensión de 2.000 libras anuales para Campbell, y la reina le nombró Baron Clyde.


LA RANI DE JHANSI."Jamás entregaré mi Jhansi"

La oposición principal a los británicos en la India Central tuvo como protagonista a la Rani de Jhansi, Lakshmi Bai, a la que los ingleses estaban a punto de desposeer de su soberanía. Cuando los regimientos bengalíes situados en la zona se amotinaron, la Rani se puso a su cabeza. Rápidamente se unió a ellos el contingente de Gwalior, una fuerza organizada por la Compañía para servir a las ordenes de su aliado el Maharajah Jayajirao Scindia, y semejante a los regimientos irregulares de Bengala. No era una fuerza despreciable, 9 regimientos regulares de infantería y 3 de caballería.

El 5 de junio, los Británicos y sus sirvientes que resistían en el fuerte de Janshi fueron asesinados por orden de la Rani, tras aceptar la palabra de esta de que no serían objeto de violencia alguna si deponían las armas. Con este acto monstruoso de crueldad y traición, la Rani se condenó así misma. El alzamiento general que esperaba, no se produjo, y no logró recibir ni un solo hombre desde el norte. Pero los ingleses estaban cerca, y eran muy poderosos. Tanto, que a pesar de tener que concentrar sus fuerzas en el Norte, ordenaron a los Rajás de Datia y Orcha que invadiesen Jhansi. No obstante, sus fuerzas no mostraron mucho interés en combatir por los intereses de los europeos, y fueron facilmente derrotados por el motivado ejército de la Rhani. Convencida de la necesidad de suplir la falta de refuerzos del Norte con sus propios recursos, reclutó voluntarios de ambos sexos que entrenó concienzudamente para la resistencia frente a la esperada contra-ofensiva británica. Estas medidas de apariencia desesperada fueron impuestas tras la marcha de los regimientos regulares hacia Delhi, y la posterior marcha del contingente de Gwalior con Tantia Tope para apoyar el ataque a Cawnpore.

Aparte de Jansi, se produjeron varias disputas menores entre los principes locales, a favor y en contra de los británicos. El Nawab de Banda, apoyado por diversas unidades de amotinados, fué un ejemplo de rapacidad más propia de un bandolero que de un lider militar con ambiciones territoriales. El príncipe Firuz Shah trató de aprovechar la situación para conducir a su ejército hacia el sur del territorio de la presidencia de Bombay, pero fué derrotado por una pequeña fuerza europea al mando de Sir Henry Durand, el comisario para la India Central.

El Mayor-General Sir Hugh Rose concentró a importantes fuerzas desde la zona de Bombay, y avanzó contra Jhansi cuando la situación en el Norte estuvo asegurada. En Diciembre ocupó el territorio de Indore, con dos pequeñas brigadas, una europea y la otra procedente de los cipayos de Bombay, que habían permanecido fieles al contrario que los de Bengala. Ya que Tantia Tope había desviado todas las fuerzas regulares al Norte, los británicos solo se encontraron con los contingentes locales de los Rajás, mal armados y peor dirigidos.

El 5 de Febrero del 58 liberó a la pequeña guarnición europea de Saugor, que llevaba más de medio año resistiendo. Para ello tuvo que derrotar en varias batallas especialmente sanguinarias a los contingentes de mercenarios afganos y pasthunes en Rathgar. Tras lo cual, su fuerza permaneció varias semanas en Saugor recibiendo refuerzos y material.

La Rani envió a sus fuerzas a detener a Rose, pero fueron totalmente aplastados en la batalla de Madanpur, frente a una fuerza superior en disciplina y mando. En ese momento Rose recibió ordenes superiores de destacar parte de su ejército par apoyar a los Rajáhs leales, pero las desoyó decidido a vengar a los británicos muertos por la traición de la Raní. El único objetivo aceptable para él y sus hombres era tomar Jhansi y arrasarlo.

Rose puso sitio a Jhansi el 24 de Marzo, después de derrotar a una fuerza de amotinados reclutada por Tantya Tope entre las fuerzas dispersas por Bengala. A pesar de que logró sorprender a los británicos y de contar con amplia superioridad numérica, sus fuerzas irregulares no fueron enemigo para los disciplinados soldados de Rose que los aplastaron en la batalla de Betwa. Para tratar de detener la persecución británica, incendiaron los bosques circundantes, pero aunque detuvieron a los ingleses ellos mismos se desorganizaron totalmente. Llegaron a Kalpi sin armas y en escaso número.

Establecido de nuevo el asedio, la Rani se negó a rendirse con el grito de "Jamás entregaré mi Jhansi", una posición muy lógica puesto que ya sabía que los ingleses estaban ajustando cuentas con los traidores sin piedad alguna. Por tanto, Rose ordenó el asalto general el 3 de abril, acabando con la vida de 5.000 defensores, a pesar de que la propia Rani dirigiese la defensa personalmente. No obstante, viendo la posición perdida, escapó en el último momento. En esto hubo una gran responsabilidad por parte de Rose, que a pesar de haber sufrido solo 343 bajas, autorizó un saqueo sangriento e indisciplinado durante el cual no hubo tiempo para perseguir a los rebeldes. Jhansi fué saqueada a fondo, en una acción donde la codicia y la venganza se unieron para causar un resultado desastroso.


Con las alforjas llenas de botín,Rose la persiguió hacia Kunch, donde las fuerzas restantes de Jhansi fueron derrotadas en una sangrienta batalla frontal. No obstante, los supervivientes consiguieron volver a reorganizarse en Kalpi, decisivamente reforzados por el rapaz Nawab de Banda. Sin embargo, incluso al amaparo de las defensas de la ciudad, fueron de nuevo aplastados por los hombres de Rose. No obstante, aunque hubo pocas bajas por el fuego enemigo, muchos hombres de Rose quedaron incapacitados por insolación.

La Rani reagruó sus fuerzas en Gwalior, donde las fuerzas de su Maharajá volvieron a cambiar de bando o se retiraron ignominiosamente en la batalla de Morar. Rose se puso en movimiento para sofocar este nuevo foco de rebelión, derrotando a los rebeldes en la batalla de Kotah-Ke-Serai, el 17 de Junio, librada entre calor y humedad casi insoportables. La Rani murió en esta última batalla, combatiendo personalmente. En palabras de Rose, a pesar de su crueldad y su carácter traicionero, la Rania fué "La más valiente y la más capacitada de todos los rebeldes".

El 19 de Junio los Británicos recuperaron Gwalior, devolviéndoselo a su gobernante. Fué la última resistencia organizada contra el dominio de la Compañía. Solo Tantya Topi mantuvo una pequeña fuerza guerrillera operando contra los británicos, hasta ser traicionado en Abril de 1859, y entregado a los británicos de Sir Napier. por Man Singh. Topi fué juzgado por una corte marcial, ante la que declaró con orgullo: "Todo lo que hice lo hice por amor a mi tierra natal, y desde el momento que tomé las armas fuí consciente de que el camino que elegía no tenía vuelta atrás". Condenado a muerte por rebelión, fué ahorcado de inmediato.

El 8 de Julio de 1859, Lord Canning transmitió una declaración oficial al parlamento británico en el que daba por concluidas todas las operaciones militares contra los amotinados.

EL FINAL DE LA HONORABLE COMPAÑÍA DE LAS INDIAS ORIENTALES.

En castigo a su falta de previsión ( a su incapacidad para ahogar el motín en sus primeros momentos) la compañía de las Indias Orientales fué abolida. El gobierno de la India pasó al Raj Británico, es decir, a un Virrey nombrado por el Parlamento, que gobernaría en nombre de la Emperatriz Victoria. Para asegurarse que los cipayos no volviesen a ser un peligro, el ejército Indio fué reorganizado, asegurando que la fuerza europea fuese siempre superior en medios a los nativos. Los cipayos recibieron rifles inferiores, municiones controladas, y fueron privados de toda artillería. Se hizo así imposible que los nativos pudiesen mantener ningún tipo de operación contra las fuerzas británicas.

Por otro lado, en premio a su fidelidad, los principados indios independientes fueron formalmente reconocidos por la corona británica, y sus gobernantes recibieron garantías de que se les permitiría una idependencia casi total en sus asuntos internos, incluyendo entre estos la elección de sus sucesores. De este modo, una tercera parte de la India seguiría viviendo plenamente conforme a sus costumbres, sin interferencia británica alguna. La India Británica, bajo el mando de los sucesivos Virreyes, permanecería en completa plaz y sumisión hasta la concesión de la independencia pacífica casi un siglo después.


Bibiografía: En castellano solo existe una obra sobre el Motín, un número de la colección "historia del mundo para jovenes" de Akal, de unas 20 o 30 páginas del que no he podido disponer. También se trata el tema en la fantástica novela "Flashman y el Gran Juego", que trata principalmente de la resistencia de Lucknow. En cualquier caso, el artículo se ha realizado consultando únicamente fuentes en inglés disponibles en internet, casi todas enlaces de la Wikipedia.

http://en.wikipedia.org/wiki/Rani_Lakshmibai#The_war
http://www.english.emory.edu/Bahri/Mutiny.html
http://en.wikipedia.org/wiki/Colin_Campbell,_1st_Baron_Clyde
http://en.wikipedia.org/wiki/Siege_of_Lucknow
http://www.national-army-museum.ac.uk/exhibitions/indiaRising/page5.shtml
http://www.victorianweb.org/history/empire/mutiny.html
http://en.wikipedia.org/wiki/Sir_Henry_Lawrence
http://en.wikipedia.org/wiki/Indian_Rebellion_of_1857
http://en.wikipedia.org/wiki/Henry_Havelock
http://www.onwar.com/aced/data/india/india1857.htm
http://en.wikipedia.org/wiki/James_Outram_%28British_officer%29
http://en.wikipedia.org/wiki/Siege_of_Cawnpore
http://www.defencejournal.com/2000/june/cawnpore.htm
http://en.wikipedia.org/wiki/British_East_India_Company
http://en.wikipedia.org/wiki/Central_India_Campaign_%281858%29
http://en.wikipedia.org/wiki/Siege_of_Delhi
http://en.wikipedia.org/wiki/Tantya_Tope




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